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Noblesse en Grande Guerre

J’avais beaucoup apprécié le Sang bleu dans les tranchées publié par B. Goujon chez Vendémiaire en 2015 et c’est avec un réel plaisir que je me suis plongé dans ce copieux volume qui en constitue un avantageux prolongement : le propos ne se focalise cette fois-ci plus sur les aristocrates au front mais sur leurs nobles épouses[1]. 7 ans plus tard on reprend donc (presque) les mêmes et on recommence en employant les recettes qui avaient déjà emporté l’adhésion, et notamment un souci renouvelé et particulièrement bien venu de l’administration de la preuve. Il en résulte, certes, un ouvrage touffu (plus de 900 pages), et dont la lecture est rendue particulièrement difficile par l’exaspérante habitude prise par les éditeurs de placer l’appareil critique en fin de volume, mais là est le prix à payer de la scientificité de la démonstration. Et celle-ci a son importance. En effet, le titre – Je Maintiendrai, leitmotiv emprunté à la comtesse Vigier – est un bon indice de la démarche de l’auteur, exercice qui consiste à appréhender l’agentivité d’un groupe social particulier face à l’épreuve que constitue la Première Guerre mondiale. Loin de se laisser écraser par le conflit, ces femmes tentent ce qu’elles peuvent pour préserver, voire maximiser leur position. Or si les moyens à leur disposition sont dans bien des cas sans commune mesure avec ce que l’on peut observer dans d’autres strates de la société, surface sociale, culturelle et économique oblige, cette intention n’a, elle, rien d’unique. Il en résulte, en filigrane, une mise en perspective subtile et nuancée de l’idée d’Union sacrée (p. 75).

Des actrices comme les autres

Comme toutes les populations demeurées à l’arrière, les aristocrates sont troublées par les premières semaines de la campagne et notamment par les liaisons postales particulièrement difficiles, réalité que B. Goujon qualifie joliment de « zone de silence » (p. 61). Nombreuses sont d’ailleurs ces nobles qui, quand elles le peuvent, quittent leur domicile et fuient l’avancée allemande pour trouver refuge à l’arrière, notamment dans les élégantes stations balnéaires que comptent l’Aquitaine, le Pays basque mais aussi la Bretagne (p. 65). Tel est par exemple le cas de la baronne Léonino qui se replie à Dinard (p. 65-66). Quand elles restent dans les régions occupées par les Allemands, alors les nobles se révèlent tout aussi aptes à s’attirer leurs bonnes grâces que les autres couches de la population, sur un modèle qu’a d’ailleurs bien mis en évidence P. Salson[2]. Enfin, le 11 novembre 1918, ces nobles sont eux aussi plongés dans la liesse de l’Armistice (p. 636), même s’ils peuvent probablement, dans une proportion qui reste encore à apprécier, refuser à leurs employés de l’exprimer. Certes, la chose est pour l’heure peu documentée mais l’on rappellera, à la suite de l’historien S. Tison, l’exemple particulièrement intéressant de cette jeune domestique mancelle qui explique ne pas avoir reçu l’autorisation de son employeur de cesser le travail le 11 novembre 1918 pour participer aux réjouissances[3].

Carte postale. Collections Musée de Bretagne : 973.0008.78.
Carte postale. Collections Musée de Bretagne : 973.0008.78.

Comme toutes les femmes de France, les aristocrates sont confrontées à des « recompositions de l’ordre domestique » (p. 148) du fait de la mobilisation de leurs maris, évolution qui peut de temps à autre être appelée à durer au-delà de la guerre. En effet, les nobles sont aussi confrontées à la mort de leurs époux et de leurs fils. Et quand les hommes rentrent de permission, c’est le même décalage entre l’arrière et le front qui se donne à voir au sein de ces familles (p. 216)[4]. Là comme ailleurs, c’est en effet l’ignorance de la réalité des tranchées qui prévaut pour ces femmes et c’est sans surprise que l’on voit se développer des réseaux destinés à obtenir des informations. Mais du fait de la surface sociale de ces actrices, seule finalement la proximité des hautes sphères politiques et militaires varie, pas le principe (p. 231). La preuve en est que ces nobles sont tout autant sujettes aux canards et autres fausses nouvelles que les roturières (p. 224). Sans surprise, elles sont désarçonnées par 1917 (p. 282), année définitivement trouble du fléchissement du consentement patriotique[5]. L’auteur explique d’ailleurs à ce propos que « la crainte d’une exportation de la révolution bolchevik dans le reste de l’Europe, qui motive le soutien des Alliés aux Blancs dans la guerre civile qui déchire la Russie, n’est pas pour rien dans cette réinvention d’une politique des larmes qui s’inscrit dans le prolongement de la culture et de la mémoire contre-révolutionnaire françaises du premier XIXe siècle » (p. 330).

En revanche, s’il est un point qui distingue la noblesse de la bourgeoisie capitaliste, comme celle étudiée par exemple par J.-L Mastin et qui sait si bien (se) jouer de la géographie imposée par le conflit, c’est son attachement à la terre et notamment à un certain nombre de propriétés foncières détenues parfois depuis plusieurs siècles (p. 33)[6]. Certes, il y a des revers de fortune et le conflit contraint certaines familles à se dessaisir de biens, notamment fonciers et plus particulièrement encore castraux (p. 650-653). Il y a aussi les morts au champ d’honneur qui entraînent l’extinction de lignages et donc la transmission automatique de propriétés (p. 117). Mais c’est bien d’un groupe social très ancré dans la terre, quoique paradoxalement très mobile et transnational, dont il s’agit ici.

Intéressante est également l’idée, formulée à plusieurs reprises dans l’ouvrage (p. 96, 453 et 514 notamment), d’une « réinvention féminisée de l’ancestral devoir de protection féodale envers les vassaux » (p. 96), d’une « tradition d’hospitalité châtelaine » (p. 453), pour expliquer l’aide prodiguée par certaines nobles à des réfugiés, des blessés et des mutilés ou encore des orphelins. Mais que l’on ne se méprenne pas sur ce point : c’est en effet moins l’acte social en lui-même qui est spécifique que le cadre mental auquel il se réfère, et qui peut-être même le conditionne. Pour autant, ce poids de l’Histoire et la pression sociale induite par le lignage – qui font par exemple dire à Elisabeth de Gramont que « l’embusquage serait particulièrement marqué parmi les élites récentes ou douteuses » (p. 299) – doivent sans doute être relativisés dans la mesure où les normes de conduite dépassent allègrement les frontières du sang bleu. B. Goujon évoque ainsi le cas du comte Robert Paguelle de Larret de Follenay, suicidé dans sa chambre d’hôtel marocaine d’Oudjda le 12 mars 1915 mais néanmoins titulaire de la mention « mort pour la France » puisque son décès aura été opportunément attribué à une « fièvre jaune » (p. 128). Si la surface sociale de cette famille permet sans doute un tel travestissement, le tabou lié à ce type de mort n’est nullement le propre des familles aristocratiques comme en témoigne, d’ailleurs, les circonvolutions autour du terme « autolyse » dans l’armée française de 1939-1940. Même chose en ce qui concerne le « jeu des recommandations » visant à « obtenir une promotion, une citation ou une décoration » (p. 176), par railleurs particulièrement difficiles à débusquer en ce qu’elles ne laissent que très peu d’archives (p. 347) : c’est moins ce type de manigances que la surface sociale permettant qu’elles puissent être fructueuses qui est le propre de la noblesse, où tout du moins de la frange la mieux dotée en capitaux symboliques et sociaux de l’aristocratie. Cette agentivité se retrouve aussi au prisme des colis expédiés par les femmes demeurées à l’arrière, leur contenu permettant de conforter les liens d’autorité et de camaraderie avec des subalternes (p. 207) et/ou « visant à s’assurer les bonnes grâces d’un supérieur » (p. 209). Mais, là encore, rien qui ne soit spécifique au sang bleu.

Carte postale. Collection particulière.
Carte postale. Collection particulière.

Enfin, il est une autre réalité qui affleure tout au long de cet ouvrage qui n’est nullement le propre de ce groupe social, c’est sa propension à appréhender la guerre par le prisme du travail, travail imposé certes par les circonstances mais qu’il faut bien faire[7]. Quand on se rappelle le discours qui culturellement fonde les trois ordres, alors on mesure combien la séquence 1914-1918 est aussi le révélateur de la fin d’un monde.

A propos d’Union sacrée

À l’image de la population entière, la majeure partie des aristocrates françaises rallie, et ce dès les toutes premières heures du mois d’août 1914, l’Union sacrée. En témoigne par exemple la marquise de Mailly-Nesle qui doit interrompre son voyage de noces en Suisse et rejoint après la mobilisation de son époux sa sœur, la duchesse de Rohan, à Josselin (p. 46). Mais il n’en demeure pas moins que non seulement cette conduite n’a rien d’évident mais que sa portée ne doit pas non plus tromper.

S’il est en effet un groupe social chez qui la mémoire de la Révolution française est vive et dicte un positionnement politique bien spécifique, ce sont bien les nobles. Pour autant, à la Belle époque, le fait est que malgré un « légitimisme sentimental » fréquent, de nombreux aristocrates servent au sein de cette « arche sainte » qu’est l’armée (p. 21) et qui, rappelons-le, obéit au politique, donc à la République. Cette remarque est d’importance pour qui souhaite appréhender la profondeur des fractures qui traversent la société française d’alors en ce qui concerne le régime. Aussi la séquence 1914-1918, et ce conflit dont personne ne voit la fin, contribue-t-il, et ce en contradiction fondamentale avec l’idée d’Union sacrée, à ouvrir une opportunité politique pour les plus blancs de ces aristocrates. Dans ce cadre, la « piété patriotique » (p. 246) est un outil permettant de réaffirmer la place du religieux dans une France certes fille aînée de l’Église mais où celle-ci est séparée de l’État depuis 1905. Et B. Goujon d’évoquer notamment le cas de la Loire-Inférieure, où « les conseillers généraux pousseront la ferveur jusqu’à voter la consécration du département au Sacré-Cœur en juin 1918 » (p. 247). Dans ce cadre, un certain nombre de femmes nobles – l’unanimité n’est pas de mise (p. 261), ce qui vient là encore mettre en lumière les divisions qui scandent la société française d’alors – jouent un rôle éminant pour développer cette rhétorique aux « dimensions réparatrice et rédemptrice » et où se mêlent des « des accents expiatoires, un caractère familialiste et une coloration contre-révolutionnaire » (p. 251). Pour B. Goujon, « entre le donjon et le clocher comme dans l’ensemble des relations sociales et politiques, l’Union sacrée montre (plus ou moins rapidement et ouvertement) des limites qui révèlent les conflictualités préexistantes » (p. 262). Marianne, tout particulièrement, cristallise les rancunes : « de fait, le ressentiment nobiliaire envers le régime reste vif, et la moindre mesure d’inspiration sécularisatrice ranime les luttes socio-religieuses » (p. 294).

Carte postale. Collection particulière.
Carte postale. Collection particulière.

Le succès rencontré par le pèlerinage de Pontmain – 12 à 15 000 fidèles en 1916 – n’est à cet égard pas un hasard. En effet, c’est aussi dans cette « internationale blanche » que doit être appréhendée cette haute société en Grande Guerre, même si le conflit n’est pas sans en altérer la géographie. Si le gotha continue à enjamber les frontières, les liens de sociabilité sont désormais assez largement soumis aux alignements diplomatiques (p. 120) même si quelques exceptions peuvent être repérées, à l’instar de cette marquise qui mobilise ses réseaux dans les Empires centraux pour tenter de retrouver un soldat disparu (p. 122). À l’inverse, et preuve que ces nobles ne sont pas écrasées par ces réalités diplomatiques mais savent aussi en tirer parti, la comtesse Jacques de Durfort Civrac de Lorge, née Chateaubriand, profite de 150 prisonniers de guerre pour faire curer l’étang de son domaine à Combourg, chose qui n’avait pas été faite depuis trois siècles (p. 154). Autre exemple du même ordre, celui de la comtesse Vigier qui parvient à obtenir une réforme temporaire de six mois pour un de ses jardiniers… ce qui lui épargne d’en chercher un autre pour entretenir son domaine (p. 178). B. Goujon rappelle d’ailleurs que certaines œuvres de charité ne sont d’ailleurs pas sans relever d’une certaine forme d’exploitation de la main d’œuvre conduisant à une pression importante sur les salaires (p. 437).

Pour le dire autrement, les aristocrates savent se conformer à la morale patriotique du moment pour en tirer un profit en espèce sonnantes et trébuchantes, conduite qui n’est nullement le propre de ces hautes strates sociales mais vient néanmoins nuancer l’impératif catégorique de la défense de la Nation que suppose l’idée d’Union sacrée. C’est ainsi par exemple qu’en juin 1915 « Yolande Le Gualès de Mézaubran demande […] à son beau-frère, Gabriel Portier de la Morandière, de lui verser 21 000 francs qu’il lui destinait en bons de la Défense nationale afin de les remployer dans une grosse usine de fer que possède son père dans les Côtes-du-Nord et qui lui assurerait une meilleure rentabilité car cet établissement travaille à force pour l’armée » (p. 160). Pour autant, les mentalités évoluant moins vite que la réalité sociale – à moins qu’il ne s’agisse de pudeurs pour une large partie héritées du catholicisme, l’encyclique Rerum novarum ne datant après-tout que de 25 ans au moment où les Allemands déclenchent la bataille de Verdun – ces conduites n’empêchent pas le développement de discours associant aux « nouvelles élites capitalistes » les « profiteurs de guerre » (p. 304) : ici, c’est la distinction sociale qui se fait entorse au monolithisme postulé par l’Union sacrée[8]. B. Goujon a de ce point de vue parfaitement raison de rappeler que « la Grande Guerre révèle les limites d’une fusion des élites nullement abouties » (p. 304) : « aussi la marge est-elle étroite pour que, même dans des circonstances extraordinaires et à l’exception de quelques personnalités, des solidarités transclassistes puissent se nouer et perdurer » (p. 509). Mieux, l’auteur va même jusqu’à évoquer « l’irénisme sociologique postulé par ‘l’Union sacrée’ » (p. 610), propos auquel je ne peux que souscrire mais qui invite néanmoins, à mon humble avis, à d’autres enquêtes pour mieux déconstruire cette idée.

Il est d’autant plus nécessaire d’insister sur cette question que les récents travaux conduits sur le tourisme pendant la Première Guerre mondiale peuvent donner l’illusion du contraire[9]. L’intérêt de ce livre est en effet de montrer combien les femmes nobles méprisent ces « nouveaux riches » qui côtoient les mêmes stations de villégiature qu’elles, mais aussi les mêmes événements qui, sous-prétexte d’action caritative, participent d’un véritable « réveil mondain » (p. 438). C’est ainsi par exemple que la princesse Diane de Polignac, qui villégiature régulièrement en son château morbihannais de Kerbastic (p. 536), organise en 1916 des petits diners où l’on joue du jazz – avant donc que les premiers éléments du corps expéditionnaire américain ne débarquent à Saint-Nazaire… – et où se produit même « le jeune Cole Porter, fraîchement arrivé à Paris à la veille de s’engager dans la Légion étrangère » (p. 533). B. Goujon a donc parfaitement raison de rappeler que « le prétexte de l’utilité sociale, patriotique et philanthropique permet aux dames et jeunes filles nobles de réactiver publiquement le répertoire des divertissements de la Belle Époque au profit des œuvres de guerre » (p. 517. Mais on objectera que cette accommodation à la morale patriotique du moment n’est nullement le propre du sang bleu[10].

Carte postale. Collection particulière.
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Cette ambivalence du point de vue des choses de l’argent est particulièrement intéressante lorsqu’examinée dans les rapports qu’entretiennent ces aristocrates au corps expéditionnaire américain et de manière plus générale aux États-Unis. Comme tout le reste du corps social ou presque, l’entrée dans le conflit de l’Oncle Sam est perçue positivement et B. Goujon affirme à ce propos que « la confiance placée par les femmes de la noblesse française dans les États-Unis est unanime, durable et satisfaite » (p. 344). On se rappelle d’ailleurs qu’avant même le 6 avril 1917 c’est un aristocrate, le comte Charles Nau de Maupassant, qui propose de mettre à disposition du commandement des forces américaines son château de Clermont-sur-Loire, ce il est vrai pour permettre à terme de mieux transformer cette localité, une fois la paix revenue, en « station climatique »[11]. À Brest, Mme François Potier de la Morandière se montre ainsi particulièrement enthousiaste, émotion qui encore une fois n’a rien d’exceptionnel : « Quand on voit l’effort gigantesque de cette jeune et belle race, on se dit que le Boche n’a qu’à se passer de frapper son coup Kolossal… » (p. 347). De même, la « Wilsonmania » n’épargne pas la noblesse féminine française (p. 347 et 640)[12]. Mais la médaille a son revers et coexiste également avec une image beaucoup moins avenante, celle du « marchand de Chicago » associée alors bien volontiers à celle d’un « nouveau riche » – figure ô combien méprisable (p. 305). Là encore, c’est de distinction dont il s’agit et cette réalité sociologique vient très largement nuancer l’unanimisme de la vulgate patriotique. Que dire ainsi de ces mariages qualifiés de « prostitution dorée » et permettant l’union de désargentées aristocrates à de riches « ploutocrates états-uniens » ? (p. 575). Le regard dédaigneux, pour ne pas dire suspicieux, porté sur ces alliances n’est-il pas à l’image de l’ambivalence des représentations associées en France aux Américains ? On est en tout cas loin de ces hyménées conclues dans la frénésie née de la présence des Doughboys et qui se soldent parfois par des divorces : « la désillusion mutuelle n’en a manifestement été que plus vive pour ces alliances transatlantiques conclues sous l’emprise d’une fascination pour l’uniforme et d’une américanophilie exacerbée qui occultent (temporairement) les écarts socioculturels ou les incompatibilités de personnalité » (p. 675). Quant à la célébration du 4 juillet, elle est aussi pour certaines élites aristocratiques le moyen de court-circuiter celles du… 14 juillet (p. 358), ce qui là encore dit bien la nécessité d’aller au-delà des discours pour retrouver la réalité des pratiques sociales.

Il est évident que chez un certain nombre de nobles, les fractures d’antan sont encore bien présentes. En témoigne par exemple, le 15 juillet 1915, la réaction pour le moins ambigüe de la mère d’Alain Gicquel des Touches à la croix de guerre de son fils : « ladite res publica s’est adjointe la croix et le sabre, si bien que l’ensemble forme un petit bibelot assez acceptable pour lequel chacun t’adresse ses plus grands compliments » (p. 274). C’est donc sans surprise que l’on voit un certain nombre de nobles, nullement dupes de l’écran de fumée que constitue l’Union sacrée (p. 283) redoubler d’attaques contre Jean Jaurès ou Georges Clemenceau (p. 285). Dans le sillage de son mari député des Côtes-du-Nord, la comtesse Gustave de Kerguézec – personnage il est vrai pour le moins original et dont un neveu est mobilisé au 47e RI – appelle même jusqu’à renverser Aristide Briand (p. 288). Mais B. Goujon rappelle toute l’habileté politique de ces femmes, promptes à se fondre dans le moule du syncrétisme pour mieux faire avancer leurs pions : « que la majorité des élites anciennes aient vu une revanche dans l’humiliation de Caillaux, emprisonné à la Santé et traduit pour haute-trahison devant le Sénat réuni en Haute cour de justice, atteste qu’elles sont partie prenante de la fin d’une Union sacrée dont elles se réclament pourtant toujours pour faire valoir leurs intérêts » (p. 291).

Lors du procès de Joseph Caillaux en Haute cour de Justice au Sénat, 17 février 1920. Gallica / Bibliothèque nationale de France : département Estampes et photographie, EI-13 (695).
Lors du procès de Joseph Caillaux en Haute cour de Justice au Sénat, 17 février 1920. Gallica / Bibliothèque nationale de France : département Estampes et photographie, EI-13 (695).

Cette réalité peut même conduire certains acteurs à évoluer si ce n’est à contre-courant au moins dans des eaux passablement mouvementées en ce qu’elles les placent en porte-à-faux vis-à-vis de l’idéologie nationale. C’est ainsi que pour les monarchistes, la détestation de l’Allemagne atteint ses limites lorsque surgit la figure du Kaiser et, plus encore, la perspective d’atteintes à la personne même de Guillaume II : la mémoire du régicide du 21 janvier 1793 est encore bien présente et constitue ici à l’évidence une limite au processus de totalisation du conflit en cours, y compris pour les lecteurs de L’Action française (p. 310)[13]. Même chose en ce qui concerne le positionnement du Vatican, celui-ci étant loin de faire l’unanimité y compris chez les plus catholiques de ces aristocrates (p. 314). Là encore, la mémoire est très présente : si la question de l’ultramontanisme est réglée, le souvenir de celle des états pontificaux n’est pas encore complètement soldé (p. 338).

Preuve également de la finesse du vernis qu’est l’Union sacrée, B. Goujon n’élude pas les attaques dont sont l’objet les nobles et notamment cette « rumeur infâme » qui amorcée dès l’hiver 1914 « se répand entre l’automne 1915 et le printemps 1916 dans certaines zones rurales du Centre et de l’Ouest : les élites châtelaines y sont accusées à mi-mot d’espérer (voire d’aider) secrètement une victoire allemande » (p. 367). Si l’auteur lui-même invite à nuancer le crédit qu’il convient d’accorder à ces allégations, l’explication qu’il en donne est fort intéressante. À l’en croire en effet, il ne s’agirait ni plus ni moins que de la « résurgence du vieux mythe du complot aristocratique, forgé durant la Révolution française et réactivé en 184-1815, 1830-1832 et 1870-1871 » (p. 367).

Face aux contraintes toujours plus vives qu’exige le renouvèlement de l’effort de guerre, les aristocrates, à l’instar du reste du corps social, tentent néanmoins, dans la mesure de leur moyen d’esquiver, de contourner, en un mot comme en mille de s’accommoder. Il en est ainsi par exemple des restrictions concernant l’usage de l’automobile, afin de préserver les stocks de carburant (p. 108-109), mais aussi en matière fiscale (p. 110)[14]. À dire vrai, si leur engagement au service de la Nation n’est pas à mettre en doute, celui-ci n’est pour autant pas complètement désintéressé (p. 389). Ainsi, les œuvres philanthropiques et de charité participent aussi « du contrôle social qu’au nom de la santé publique et de l’intérêt collectif, les élites prétendent exercer sur les couches populaires » (p. 404). C’est donc par le biais d’une sorte de calcul politique plus ou moins conscient qu’il faut appréhender ces conduites, à l’image des initiatives de la comtesse de Grailly qui, très investie dans l’action sociale à Saint-Servan y fonde en 1917 une Goutte de lait (p. 406). Même chose chez la Duchesse de Rohan, « veuve et mère de députés élus dans le Morbihan », qui « prend tout naturellement la présidence de l’Œuvre du fusilier-marin et du soldat breton » (p. 410) tout en étant active au sein de l’hôpital installé au sein du lycée de jeunes filles de Rennes (p. 447) et en venant en aide, à Dinard, aux réfugiés (p. 426). Ces derniers suscitent d’ailleurs des réactions ambivalentes qui disent combien l’idée d’Union sacrée doit être dépassée : si la comtesse Olivier de Rodellec du Porzic met volontiers à leur disposition les vastes dépendances de son château de Ker Stears, à Brest, d’autres aristocrates sont plus méfiantes, quand elles ne vont pas jusqu’à réprimer toute forme de compassion (p. 427).

Carte postale. Collections Musée de Bretagne : 993.0011.364.
Carte postale. Collections Musée de Bretagne : 993.0011.364.

Fort stimulant, ce volume de B. Goujon témoigne à n’en pas douter du degré de maturité de l’historiographie française de la Première Guerre mondiale qui, résolument sortie des âpres débats du début des années 2000, peut enfin passer au crible des réflexions de F.  Rousseau l’idée de culture de guerre (p. 269-270 notamment)². Proposant une radiographie fine d’un groupe social aux spécificités réelles mais aux comportements qui ne le sont finalement pas tant que cela, cet ouvrage constituera par ailleurs un usuel appréciable pour celles et ceux qui travaillent sur la séquence 1914-1918 tant il foisonne de noms, reflets des impressionnants dépouillements menés par l’auteur. L’index comporte en effet presque que 40 pages, ce qui fait que c’est aussi à la manière d’une sorte de dictionnaire que l’on pourra utiliser ce livre. Mais ce qui en définitive reste de ces quelques 900 pages va bien au-delà de cela. En effet, l’auteur montre de manière convaincante combien la guerre est un révélateur des fractures qui, malgré ce que peut postuler l’idée d’Union sacrée, traversent la société française de 1914-1918. Mais qu’en est-il de la durée du conflit elle-même ? L’horizon d’attente sans cesse retardé de la paix n’est-il pas de nature à créer de nouvelles lignes de fractures ou à approfondir celles préexistant à la guerre elle-même ?


[1] Goujon, Bertrand, Du sang bleu dans les tranchées. Expériences militaires de nobles français durant la Grande Guerre, Paris, Vendémiaire, 2015. Goujon, Bertrand, Je Maintiendrai. Femmes, nobles et Françaises 1914-1919, Paris Vendémiaire, 2022. Afin de ne pas surcharger inutilement l’appareil critique, les références à cet ouvrage seront dorénavant indiquées dans le corps de texte, entre parenthèses.

[2] Salson, Philippe, L’Aisne occupée. Les civils dans la Grande Guerre, Rennes, Presses universitaires de Rennes, 2015.

[3] Tison, Stéphane, « La Fête endeuillée ? Modalités de retour à la fête en sortie de guerre », in Oliveira, Matthieu de, Derrien, Marie et Julien, Élise (dir.), La vie d’après. Les retours de la Grande Guerre, Villeneuve d’Ascq, Presses universitaires du Septentrion, 2022, p. 108.

[4] Cronier, Emmanuelle, Permissionnaires dans la Grande Guerre, Paris, Belin, 2013.

[5] Barey, Morgane et Bourcart, Jean (dir.), 1917. L’année trouble, Rennes, Presses universitaires de Rennes, 2019.

[6] Mastin, Jean-Luc, Victimes et profiteurs de guerre ? Les patrons du Nord (1914-1923), Rennes, Presses universitaires de Rennes, 2019.

[7] Le Gall, Erwan, Une armée de métiers ? Le 47e régiment d’infanterie pendant la Première Guerre mondiale, Rennes, Presses universitaires de Rennes, 2022.

[8] Prost, Antoine, « Les représentations de la guerre dans la culture française de l’entre-deux-guerres », Vingtième Siècle, revue d’histoire, n°41, janvier-mars 1994, p. 23-31 ; Bouloc, François, Les Profiteurs de guerre 1914-1918, Bruxelles, Editions Complexe, 2008.

[9] Evanno, Yves-Marie et Vincent, Johan, Tourisme et Première Guerre mondiale. Pratique, prospective et mémoire (1914-2014), Ploemeur, Editions CODEX, 2019.

[10] Pour de plus amples développements je me permets de renvoyer à Le Gall, Erwan, « S’accommoder de la Grande Guerre ? Quelques réflexions à propos du tourisme à Saint-Malo en 1914-1918 », in Evanno, Yves-Marie et Vincent, Johan (dir.), Tourisme et Grande Guerre…, op. cit., p. 155-168.

[11] Le Gall, Erwan, Saint-Nazaire, les Américains et la guerre totale (1917-1919), Bruz, Editions CODEX, 2018, p. 178.

[12] À ce propos consulter Bouchard, Carl, « Cher Monsieur le Président. » Quand les Français écrivaient à Woodrow Wilson (1918-1919), Paris, Champ Vallon, 2015.

[13] Sur les limites au processus de totalisation de la Grande Guerre je me permets de renvoyer à Le Gall, Erwan, Saint-Nazaire, les Américains et la guerre totale (1917-1919), Bruz, Editions CODEX, 2018.

[14] Notons qu’il s’agit là d’une idée avancée par l’auteur mais pas démontrée puisque tenant seulement en un seul paragraphe. Faut-il y voir une conséquence de l’usage par B. Goujon de nombreux fonds privés et donc d’une certaine forme de pression qui aurait pu être exercée sur lui par ses familles nobles ?

Erwan Le Gall

Docteur en histoire contemporaine, je m'intéresse à l'histoire du fait guerrier et militaire en relation avec la Bretagne.

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1942 en tant que concept ?

L’ouvrage que consacrent C. Azouvi et J. Peltier, et publié aux dynamiques Éditions Passés Composés, à l’année 1942 constitue une intéressante synthèse qui rendra bien des services aux étudiants qui, notamment, auraient à travailler sur la Seconde Guerre mondiale[1]. Il est vrai que, comme le rappelle O. Wieviorka dans la préface de ce beau volume, cette année a été érigée par l’historien Henri Michel en « bissectrice de la guerre » (p. 6) et qu’elle constitue à cet égard un objet particulièrement stimulant de réflexion. En d’autres termes, c’est là que, par bien des égards, bascule le sort du conflit. Situé dans une perspective résolument globale, cet ouvrage intéressera néanmoins celles et ceux qui travaillent au fait militaire et guerrier à l’échelle de la péninsule armoricaine. En effet, si le texte invite à d’incessants jeux d’échelles, conformément aux multiples inscriptions géographiques qui définissent tout objet historique, certaines omissions stimulent particulièrement la réflexion[2]. Car si la manière dont les auteurs approchent 1942 est résolument mondiale, il en résulte une analyse du warfare, tant en termes de champs de bataille que d’intériorité des ennemis combattus, qui invite d’une certaine manière à un retour au local pour, au final, mieux interroger la pertinence de ce cadre d’analyse.

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Erwan Le Gall

Docteur en histoire contemporaine, je m'intéresse à l'histoire du fait guerrier et militaire en relation avec la Bretagne.

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Quand les militaires sont en ville

Quiconque travaille à l’histoire du fait militaire et guerrier est, par bien des égards, relégué à l’étude d’une spécificité, autrement dit de tout ce qui a trait à l’uniforme et se distingue du reste de la société civile. Bien entendu, une telle grille de lecture n’est pas sans fondements, ne serait-ce que parce que les mondes militaires se conçoivent eux-mêmes comme étant singuliers. Mais cette manière de voir atteint rapidement ses limites, notamment parce qu’elle a tendance à cloisonner artificiellement les historiographies, comme s’il n’était par exemple pas possible de produire une histoire politique du fait militaire et guerrier. Plus encore parce que si les mondes militaires et civils sont, il est vrai, fort différents, ils n’en demeurent pas moins profondément intriqués. C’est tout l’intérêt de l’ouvrage collectif dirigé par E. d’Orgeix et N. Meynen que de le rappeler, volume qui, centré sur des approches architecturales et urbanistiques, examine sur le temps long ces interactions tout en accordant une place très conséquente à la péninsule armoricaine[1].

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Erwan Le Gall

Docteur en histoire contemporaine, je m'intéresse à l'histoire du fait guerrier et militaire en relation avec la Bretagne.

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Saisir la Grande Guerre par les conseils d’arrondissement

Instance méconnue, le conseil d’arrondissement offre un regard particulièrement intéressant, car largement inédit, sur la Grande Guerre. C’est ainsi par exemple qu’en Morbihan, département où les archives laissées par cette assemblée sont pourtant très riches, le conseil d’arrondissement est complètement ignoré par la grande synthèse publiée à l’occasion du centenaire, en 2014[1]. Or l’expérience montre qu’il y a là un moyen de saisir finement le conflit, que cela soit du point de vue de sa temporalité ou de quelques fronts intérieurs qui émergent avec le déclenchement des hostilités[2]. Notons néanmoins, en préambule, que les différents conseils d’arrondissements du département du Morbihan sont inégalement documentés, les fonds étant assez disparates suivant que l’on se trouve à Lorient et Vannes, ou Pontivy et Ploërmel où les archives sont moins bien conservées. Il n’en demeure pas moins qu’il y a là des cartons d’autant plus alléchants qu’ils ne sont quasiment, ou presque, jamais dépouillés.

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Erwan Le Gall

Docteur en histoire contemporaine, je m'intéresse à l'histoire du fait guerrier et militaire en relation avec la Bretagne.

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A Vannes, rue de la Monnaie. Carte postale (détail), collections Musée de Bretagne : 2017.0000.6063.

Quelques prix relevés sur les marchés bretons de l’Année terrible

Chacun le sait, la presse est une archive d’une incomparable richesse. Même en période de conflit, où elle est d’autant moins libre qu’elle doit bien souvent faire face à des restrictions de papier, elle est une source incontournable. Parmi les nombreuses rubriques qui s’offrent à la sagacité historienne, une, à première vue parfaitement anodine et indigne d’intérêt, a attiré mon attention : la mercuriale, à savoir le relevé des cours des denrées vendues sur les marchés. Présentes relativement régulièrement tout au long de la période, ces données autorisent d’intéressantes réflexions sur le coût de la vie dans la péninsule armoricaine au cours de l’Année terrible[1].

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Erwan Le Gall

Docteur en histoire contemporaine, je m'intéresse à l'histoire du fait guerrier et militaire en relation avec la Bretagne.

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Arch. dép. Morbihan : N 134.

Les Conseils d’arrondissements du Morbihan en 1870

L’un des aspects les plus intéressants du récent ouvrage de J. Foa sur la Saint-Barthélemy est ce qu’il dit du regard nécessairement biaisé de l’historien, vision prompte à déceler dans la moindre archive une trace ayant trait à ce qu’il étudie, comme si le temps se réduisait au champ d’étude. Or, « il y a de fait toujours une pluralité de contextes, qui se recouvrent à la manière des tuiles, partiellement »[1]. Autrement dit, y compris pendant l’Année terrible, on se marie, on se dispute, on entreprend, on paie ses impôts, même sur les portes et fenêtres… bref, on vit. Or cette réalité vient indéniablement diminuer la portée de ce concept d’Année terrible[2]. Dès lors, pour tenter de saisir non plus la guerre de 1870-1871 mais cette séquence chronologique marquée certes par un conflit majeur mais que celui-ci ne saurait résumer intégralement, il convient de consulter des archives adjacentes, conférant un regard sur la période renvoyant à un réel advenu mais non nécessairement militaire ou institutionnel. C’est là qu’interviennent, pour le propos de ce billet, les Conseils d’arrondissement du département du Morbihan. Véritables angles morts de l’historiographie, ces assemblées, qui feront prochainement l’objet d’un colloque organisé par mes amis M. Boisdron et F. Prigent pour la Société française d’histoire politique, constituent de ce point de vue une porte d’entrée particulièrement intéressante.

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Erwan Le Gall

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Portrait de Mgr Jean-Marie Bécel figurant en l'église Saint-Pierre de Béignon (Morbihan), détail. Wikicommons.

Ultramontanisme et guerre de 1870 : réflexions morbihannaises

Dans la thèse qu’elle consacre à Alcime Gouraud, évêque de Vannes, C. Picaud insiste sur l’ultramontanisme très fort en Morbihan, sentiment implanté dans ce département dès le XIXe siècle et tant parmi les laïcs que le clergé :

« Ce dernier n’est d’ailleurs pas seul à manifester ses sentiments ultramontains. Par leur contribution financière (denier de Saint-Pierre) et surtout par leur engagement militaire (zouaves pontificaux), les laïcs morbihannais témoignent de leur attachement au Pape. Avec 154 sous-officiers et soldats engagés pour la délivrance de Rome, le Morbihan se place au troisième rang des départements de l’Ouest, derrière la Loire-Inférieure (300) et l’Ille-et-Vilaine (167). Le contingent de 150 élèves envoyé par le collège Saint-François-Xavier de Vannes fit dire à Pie IX : ‘Le collège Saint-François-Xavier de Vannes….[1] Ah ! De tous les collèges de France, c’est celui qui m’est le plus cher, car aucun ne m’a donné autant de défenseurs’. Il est aisé de comprendre quel cruel dilemme le ralliement devait poser à ces catholiques morbihannais, aussi royalistes qu’ultramontains, d’autant plus royalistes que la République s’identifiait à la législation laïque. »[2]

Cette fidélité au Pape n’est du reste pas une spécificité morbihannaise, ni même bretonne d’ailleurs, comme le rappelle M. Launay dans un article paru en 1983 dans les vénérables Annales de Bretagne. Cette proximité avec Rome et les états pontificaux est même une caractéristique qui s’observe dans tout l’Ouest de la France et qui s’explique par le fait que l’auguste cité « devient la ville sainte par excellence, à cause bien sûr des souvenirs des premiers chrétiens, mais aussi parce qu’elle présente le bastion de la foi contre l’impiété moderne et le siège de la souveraineté de Jésus-Christ incarnée par le successeur de Pierre »[3]. Dès lors, la concrétisation de l’unité italienne à la faveur de la guerre franco-allemande de 1870 et au détriment du Vatican a-t-elle des répercussions en Bretagne, et pour ce qui concerne ces lignes, en Morbihan ?

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Erwan Le Gall

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La Loire à Nantes, carte postale (détail). Collections Musée de Bretagne : 993.0011.233.

Février 1918 : l’estuaire de la Loire au bord de la Révolution ?

Présentant ses vœux pour l’année 1918 à ses lecteurs, le directeur du Phare de la Loire, Maurice Schwob, entend souligner « l’effort de la France ». À l’en croire, « c’est le meilleur moyen de montrer à nos alliés tout ce qu’ils nous doivent et de nous montrer à nous-mêmes tout ce qui est à notre crédit ». Puis, résolument confiant, il affirme : « On se passera des Russes et on attendra les Américains, en tenant bon comme on a tenu en attendant les Anglais »[1]. Il y aurait beaucoup à dire sur ce propos, notamment en ce qu’il révèle du rapport des Français et de leurs alliés. Mais là n’est pas ce qui étonne le plus en lisant cet article. En effet, et contrairement à l’optimisme serein affiché par Maurice Schwob, les « rapports sur les mouvements ouvriers et politiques » dressés pendant la Grande Guerre par la préfecture de Loire-Inférieure laissent entrevoir de nombreux conflits sociaux en ce début d’année 1918[2]. Pire, ceux-ci semblent participer d’une certaine forme de contagion du monde du travail, réalité que n’élude nullement le préfet de Loire-Inférieure, Louis Hudélo. Dans un courrier qu’il adresse le 28 février 1918 à Jules Pams, ministre de l’Intérieur, il explique même, sans que cela ne semble poser le moindre problème, que « le mouvement qui est signalé à Saint-Nazaire n’est que la suite et la prolongation du mouvement qui s’est récemment produit à Nantes », celui-ci étant inspiré par un autre ayant éclaté à Lyon. Et pourtant, personne ne semble s’inquiéter outre-mesure de la situation. Comment interpréter cela ?

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Erwan Le Gall

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Quand l’uniforme forme la jeunesse… et le mouvement ouvrier de la IIIe République. Eléments prospectifs

Quoi de plus éloigné du mouvement ouvrier et social que la caserne et l’institution militaire ? Pas grand-chose à première vue. De la Commune de Paris au Carnet B en passant par la fusillade de Villeneuve-Saint-Georges en 1908, il est vrai que nombreux sont les éléments qui contribuent à implanter, au sein des espaces militants, l’idée d’une armée érigée en « chien de garde du capital ». C’est du reste ce qu’explique à Rennes le secrétaire de la section locale de la SFIO Eugène Leprince lors de la séance du Conseil municipal qui doit, le 2 novembre 1910, se prononcer en faveur de la construction de la caserne Margueritte :

« Je ne voterai pas les conclusions du rapport de M. le Maire pour deux raisons : d’abord parce que je ne suis pas partisan de l’augmentation des impôts, ensuite parce que j’estime qu’il y a assez de troupes à Rennes pour réprimer les camarades en grève et les remplacer au besoin sans qu’il soit utile de créer un nouveau régiment. »[1]

Pourtant, les archives, et tout particulièrement les fiches matriculaires du recrutement, invitent à dépasser ce discours. Qu’on le veuille ou non, depuis 1905 et la fin du tirage au sort, la conscription s’applique à tout le monde et même les plus antimilitaristes des anarcho-syndicalistes effectuent leur service militaire. C’est ce que rappelle du reste le parcours d’Eugène Leprince évoqué plus haut. Né le 29 mai 1879 à Rennes, ce tourneur sur métaux porte l’uniforme du 41e RI pendant un an, à l’occasion de son service militaire qu’il achève en tant que soldat de 1e classe et muni de son certificat de bonne conduite. Effectuant un période de réserve en 1902, il est ensuite classé non affecté comme chef d’équipe à l’atelier de construction de Rennes, poste qui est à l’évidence à mettre en rapport avec le métier qu’il déclare lors de son passage devant le Conseil de révision mais qui n’est pas sans interroger la réalité de son rapport à l’institution militaire. Pendant la Grande Guerre, il est d’abord placé en sursis d’appel puis rejoint en juillet 1915 l’atelier de construction de Rennes, quelques semaines donc avant la promulgation de la loi Dalbiez, avant d’être envoyé au 50e régiment d’artillerie le 1er juillet 1917 et d’être finalement démobilisé le 25 février 1919[2]. Or là n’est pas une trajectoire exceptionnelle, loin de là. Tailleur de pierre et secrétaire, à partir de 1909, de la Fédération des syndicats ouvriers de la région malouine, Jean Batas est condamné le 26 mars 1914 par le tribunal de la Seine à 6 mois de prison et 100F d’amende pour « menées antimilitaristes ». Ceci lui vaut d’être inscrit au Carnet B mais ne l’empêche pas de répondre, à l’âge de 42 ans, à l’appel de la mobilisation générale. Rien de surprenant du reste pour quelqu’un qui, indépendamment de son militantisme, souscrit à « l’impôt du temps » en effectuant entre 1893 et 1895 son service militaire au sein du 47e régiment d’infanterie de Saint-Malo, puis participe à deux périodes de réserve avec cette même unité au cours des années 1900[3]. Aussi est-ce à notre sens faire erreur que de croire que la militance, et donc les réseaux qui structurent l’engagement partisan, s’arrêtent au seuil de la caserne. C’est d’ailleurs ce que rappelle le Sou du soldat, auquel Jean Batas prête son concours et ce malgré le succès tout relatif de cette œuvre.

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Erwan Le Gall

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Le professeur Mangin faisant son cours au Muséum d'histoire naturelle (détail). Carte postale. Collection particulière.

Eté 1870 : des zoologistes à Roscoff

Si le nom d’Henri de Lacaze-Duthiers est régulièrement associé à la commune de Roscoff, dans le Finistère, puisqu’il est le fondateur de la célèbre Station biologique, ce que cette création a à voir avec la guerre de 1870 est en revanche beaucoup moins connu. Or il nous semble pourtant que, bien que fragmentaires, les quelques traces dont nous disposons et qui nous renseignent quant à cette fascinante aventure scientifique nous offrent un intéressant coup de projecteur sur la Bretagne d’alors et cette guerre franco-allemande qui éclate le 18 juillet 1870.

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Erwan Le Gall

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